5 jaar geleden begon het.

Seats2meet.com begon met haar eerste friend-chise locaties in Nederland. In Utrecht runde ik het daverende succes van de eerste locatie, en ik nam me direct voor om een eigen locatie te openen in Amsterdam. En dan loop je direct tegen heel wat muren aan, wanneer je geen investeerders hebt, en gemiddeld 200,- op je bankrekening hebt staan. Vastgoed met torenhoge meterprijzen, investeringen die onmogelijk lijken en operationele obstakels die het praktisch onmogelijk maken. En toch is het gelukt, dankzij een inbreng van een ontelbaar aantal partijen die ik als ondernemer alleen maar samen hoefde te brengen. Ik schrijf dit blog om hopelijk andere ondernemers te inspireren dat het niet allemaal via de vaste paden hoeft, maar dat er meer dan genoeg kansen zijn om de dingen anders aan te pakken.

Een exploitatie van een flexwerk, vergader, kantoor en eventlocatie ziet er in de boeken die ik op school kreeg als volgt uit: 30% van de omzet gaat naar huur, 30% naar personeel, 30% inkoop, 10% winst die weer wordt gebruikt om leningen af te betalen of wordt geherinvesteerd door de jaren heen. Met die gegevens moet je een gigantische bak geld ophalen om te kunnen starten. Je huur tijdens de eerste 2 tot 3 jaar die je normaal nodig hebt om break-even te draaien is veel te hoog, dat moet je lenen. Een stoel kost gemiddeld al rond de 300 euro (de goedkope variant), dus 1500m2 vullen met meubilair, muren, tapijt, lampen etc.etc.etc. is geen goedkope truc. En dan de keuken die je nodig hebt om iedereen van eten en drinken te voorzien nog. De rente die je moet betalen over het bedrag dat je leent voor je investering is de eerst 2 jaar hoger dan die 10% winstmarge, ga er dus van uit dat je 20 jaar de bank aan het terugbetalen bent als je al zo’n bestaansrecht hebt! Los daarvan zitten de banken nu op slot, en is het vinden van zo’n investering onbegonnen werk.

Hoe we dit samen anders aan hebben gepakt.

Om de droom van een eigen locatie werkelijkheid te maken, hebben we ALLE traditionele uitgangspunten herzien, en zijn we met z’n allen op een andere manier gaan denken. De traditionele leveranciersvorm ging niet werken, maar met partners in samenwerking zou het kunnen lukken.

Vastgoed zit vast!

Ik heb denk ik wel 25 panden bekeken. En 25 makelaars en vastgoed beheerders proberen te overtuigen van de plannen. “Ik kan een succesvolle exploitatie neerzetten in jouw pand, maar ik kan de eerste 3 jaar niet de marktconforme huur betalen.” 25 x “nee”, gevolgd door gegniffel. Tot ik de directie van de Beurs van Berlage ontmoette. In vergelijking tot de andere partijen, is de beurs een ondernemende instelling die inziet dat ondernemers een groeiperiode doorlopen. Bijkomend geluk is dat de visie van de beurs 1-op-1 overeenkwam met die van Seats2meet.com. “We faciliteren ontmoetingen”. Stap 1 was na lang praten genomen, de perfecte locatie in Amsterdam, die ons een kans gaf om te groeien vanuit onze omzetten, en daar ook in mee wil denken. Die ons voorstelt aan hun klantenkring, en ons veel stilstaande assets heeft uitgeleend om maar zo snel mogelijk te kunnen starten.

Meubilair en inrichting

En toen kwam de inrichting. Aan 1 ruimte hoefden we al niets te doen, Berlage was zo vriendelijk om deze 111 jaar geleden volledig voor ons in te richten. De overige ruimtes waren kaal. De volgende week reed ik met een bus vol stilstaande spullen van een bevriende bedrijfscateraar terug naar Amsterdam, onze lounge ging de volgende dag open. We konden de eerste mensen gaan verbinden! Snel een koffiezet apparaat op de kop getikt dat zo’n 20 mensen kon voorzien van heerlijke koffie, en de deuren open gegooid.

Weer een week later kwam ik Mariska van stichting Zetel tegen, ook weer voorgesteld via de beurs. Haar gigantische netwerk aan meubelmakers en designers waren net zo enthousiast over de locatie als wij, waardoor we binnen enkele weken als showroom-locatie voor de top meubelmakers in Nederland onze locatie ingericht hadden. Met evenementen tapijt en een oude koelkast voor de lunch, maar we konden aan de slag!

Keukenhulp

De eerste vergadergasten begonnen ons te vinden. Via de beurs, via seats2meet.com, via de mensen die we goed leerden kennen in de lounge, en via de kanjers uit mijn netwerk dat ik in de laatste jaren ben tegengekomen. De eerste maand zaten we al boven de omzetverwachting die ik de beurs heb voorgelegd! Eten en drinken konden we niet verzorgen, aangezien ik geen keuken heb, en geen chef kon aannemen. Maar de beurs heeft een perfect draaiende keuken, en we leerden al snel Prins Heerlijk (geweldige lunchtent in Amsterdam!), Hesselink KoffieAdamsappels en Peperwortel kennen, die ons konden voorzien van alle nodige eet -en drink wensen van onze gasten.

Een aantal mensen in de lounge stonden snel op, en begonnen mee te helpen met het klaarzetten van ruimtes, ontvangen van gasten en mee te denken met alle andere onderdelen van het bedrijf. Ze zagen wat er gebeurde, geloofden erin en begonnen mee te bouwen. De kantoren stroomden vol met mensen die hier ook bij wilden horen en in een prachtig pand wilden huren, en de huurders regelden zelf en samen de inrichting van hun ruimtes. Maand 1 zat er op, de lounge begon druk te worden, kantoren zaten 80% vol, vergaderingen liepen volop en de eerste events in de avond werden al gehost. Netwerkborrels en gave bijeenkomsten van geweldige mensen die inzagen wat voor plek we aan het opbouwen waren en bedrijven meenamen in hun enthousiasme over de locatie. Met een oude speaker en HELE goedkope microfoon probeerden ze zichzelf verstaanbaar te maken. Als dat even niet meewerkte, dan maar iets harder praten. Dit is het begin, en dat zien we door de vingers.

Personeel

Wat een verschrikkelijk woord is dat. Vanaf dag 1 heb ik eigenlijk alleen maar meemakers leren kennen, die hielpen om de basis neer te zetten die de gasten verwachtten, en daarnaast mee dachten met alle onderdelen van dit bedrijf waar hun passie ook lag. Organisatie van events, social media strategie, het vinden van huurders en gebruikers, etc.etc. We zijn ondertussen doorgegroeid naar een harde kern van stagiaires, starters en flexwerkers die allemaal een bijdrage leveren en hier natuurlijk ook voor betaald krijgen, tenzij we iets leukers of waardevollers voor ze kunnen betekenen. De eerste uit de groep (Monique!) is zo snel doorgegroeid, dat ze als bedrijfsleider fulltime mee gaat bouwen aan deze plek. Heeeel soms krijg ik de opmerking ‘lekker goedkoop he, stagiaires en starters’. En dat klopt. Ik kan nog geen fulltimers op de loonlijst zetten. Maar de mensen die dit bedrijf meemaken, leren zo ontzettend snel nieuwe mensen kennen, dat we ze ook niet lang vast kunnen houden. Ze vliegen door naar leuke functies, waardoor wij weer nieuwe meemakers leren kennen die vanuit hun eigen passies waarde toe komen voegen aan het bedrijf. Een constant wisselende groep mensen, een constant wisselende energie en een constante wisselende inbreng van nieuwe waarden en kennis.

Netwerk

Last but absoluut niet least! Vanaf dag 1 komen hier kanjers over de vloer die ik of heb leren kennen in de afgelopen jaren, of hier in Amsterdam heb leren kennen. Helden als Martijn Aslander, Nils Roemen, Chantal Klaver, Andre van den Toorn, Simina Jonker, Josine van Keulen, Ronald en Marielle en alle Seats2meet.com operators wereldwijd… (ik mis er een stuk of 500 nu..) SUPERknopen in gigantische netwerken, die zonder aarzelen alle mensen en bedrijven uit hun netwerken meenamen naar de locatie, en ze overtuigden om hier te komen werken, vergaderen, kantoor te houden en events te organiseren.

10 maanden verder hebben we uit de eerste winsten investeren kunnen maken in koelingen, geluidsinstallaties, extra meubilair, vernieuwingen (zoals tapijt..), betere koffiemachines, en alles wat nodig is om vanuit een amateuristische start een geweldige en luxe ervaring aan te kunnen bieden. We hebben nog even tijd nodig om verder door te groeien en het gewenste niveau te bereiken, maar tegen die tijd hebben we weer zoveel meemakers leren kennen dat dat niveau of het uiteindelijke doel vast en zeker een aantal compleet onverwachte wendingen heeft genomen. Society3.0 is een sterke visie, en de constante adoptie van veranderingen om deze droom uit te laten komen is een van de sterkste onzekere factoren die onze toekomst zeker maakt:)